¿Qué sabes de la ballena franca austral? I

 Aquí, una síntesis de sus principales rasgos.

La ballena franca

Existen dos especies de ballenas francas: la del hemisferio N y la del hemisferio S, que no entran en contacto porque no sobrepasan las aguas de la zona ecuatorial.


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Desde siempre, las ballenas francas ocuparon el triste primer lugar entre las especies cazadas. Mucho antes del siglo XII, franceses y españoles, en precarios botes a remo, las perseguían y mataban con arpones impulsados por la fuerza de sus propios brazos. Ya en los siglos XVIII y XIX la explotación llegó a tal punto que la ballena franca de los mares del norte fue prácticamente extinguida. Frente a su merma, las flotas balleneras, en especial las inglesas y norteamericanas, apuntaron su proa hacia las aguas del sur, comenzando a diezmar las poblaciones de francas australes.


 Ballena franca austral


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Su nombre es Eubalaena australis, una de las ballenas más grandes que existen.  Su tamaño promedio es de 13 a 15 metros de largo en el caso de los machos y alrededor de 16 metros en las hembras. Pesan alrededor de 40 toneladas y al nacer ya miden de 3 a 5 metros, desde el hocico hasta la cola. Vive entre 50 y 100 años.

Sus famosos callos en la piel funcionan como huellas dactilares identificando a cada ballena durante toda su vida (son áreas de piel elevadas, gruesas, que aparecen en distintas partes de sus cabezas). Sobre estas últimas se instalan colonias de pequeños crustáceos de caparazón blanco. Fuera de estas callosidades, las ballenas presentan una piel lisa, elástica y de color negro que a veces está moteada de pardo y gris, con manchas dorsales y ventrales blancas de distinta forma y tamaño. La epidermis, más clara en las crías o ballenatos, recubre una gruesa capa de grasa, de 14 a 36 cm de espesor, que funciona como protección para las bajas temperaturas de los mares australes.

No tienen dientes, en cambio, de la mandíbula superior de su enorme boca curva cuelgan alrededor de 220 a 260 barbas córneas, (láminas de queratina) de hasta 2,5 metros de largo, que emplean como “colador” para retener las toneladas de krill (un pequeño crustáceo parecido al camarón, habitante de las aguas de la Antártida) el que constituye su principal alimento junto con peces pequeños.

Con sus extremidades anteriores convertidas en aletas, una gruesa capa de grasa y gran capacidad para bucear, algunas a grandes profundidades, las ballenas son mamíferos que evolucionaron adaptándose a la vida en el mar.


 Algunas de sus características


·  Las ballenas francas australes son tranquilas, curiosas y bastante lentas para nadar (como máximo de 9 a 11 km/h). Para comunicarse saltan y dan golpes con sus aletas en el agua.

Fotografía propia (la fecha no se corresponde) Tomada en septiembre de 2011. En "El Doradillo", Puerto Madryn, Chubut, Argentina

 

  • Su forma de exhalar el aire en forma de "V" que puede levantarse a 4 m de altura, las distingue de las demás especies de mayorde este modo responde a los dos orificios respiratorios externos o espiráculos, que se ubican en la parte superior y posterior de la cabeza, los que se cierran herméticamente al sumergirse para evitar el ingreso de agua a las vías respiratorias. El aire, expulsado violentamente, se condensa por la diferencia de temperatura y dibuja dos columnas en V, facilitando la identificación de la especie a mucha distancia.·        
  • Habitan en el sector austral de los océanos Atlántico, Pacífico e Índico (de los 20° a los 60° de latitud Sur). 
  •       Entre junio y noviembre de cada año, varios cientos de ejemplares llegan al litoral marítimo atlántico, principalmente a las corrientes marinas de Caleta Valdés y de los golfos San José y Nuevo, vecinos a la Península de Valdés, en la provincia de Chubut, para reproducirse. 
  •      Lamentablemente, hoy, su hogar en las aguas internacionales del Atlántico Sur enfrenta la amenaza de la pesca industrial y la airada caza furtiva en nuestras aguas territoriales.        
  • En la actualidad, se calcula que existen unos 3000 individuos, de los cuales el 20% (aproximadamente 600 ejemplares), se han registrado en aguas argentinas, convirtiéndose en la población más numerosa que existe en el mundo. 

La magia de la Naturaleza para reproducirse



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El apareamiento de las ballenas francas australes constituye un verdadero ritual, en el que intervienen una hembra y hasta siete machos. Ella se rehúsa a ser copulada, colocándose panza arriba. Entonces, dos o más machos que nadan a cada lado tratan de darla vuelta con sus cuerpos, para que uno del grupo pueda lograr la cópula. El éxito se logra también cuando la hembra debe darse vuelta para poder respirar, momento que los machos esperan a su alrededor. En el cortejo, que puede durar desde pocos minutos hasta varias horas, es factible que todos los machos logren su cometido. El objetivo es asegurar la preservación de la especie.

La gestación dura 12 meses y, por el mismo tiempo, la hembra amamanta a su ballenato.

Cuando llegan a su madurez sexual, alrededor de los  7 años, las hembras con capacidad de reproducción regresan cada tres años al área de Península de Valdés en busca de aguas seguras y tranquilas, para procrear una sola cría.

En cambio, los machos vuelven todos los años a la zona, encontrándose en los meses de octubre y noviembre la mayor concentración: de 350 a 400 ballenas. Esto hace que Península de Valdés sea el área de cría más importante del hemisferio sur.

Al terminar la temporada de cría, las ballenas comienzan su migración anual en busca de comida. Sin embargo, sus recorridos hasta hoy se desconocen. Algunos investigadores suponen que se acercan a las Islas Georgias del Sur, persiguiendo los bancos de krill, pero otros científicos aseguran que se dirigen a mar abierto, entre el continente africano y el sudamericano.

  

Algunas fuentes:

https://www.argentina.gob.ar/parquesnacionales/ballena-franca-austral

www.parquesnacionales.gov.ar-natural-ballena-franca-austral.html

www.parquesnacionales.gov.ar

https://www.greenpeace.org/argentina/blog/issues/oceanos/10-datos-clave-sobre-la-

ballena-franca-austral-y-por-que-es-importante-proteger-su-hogar/

https://www.interpatagonia.com/ballenas/madres-crias-apareamiento.html

https://core.ac.uk/download/pdf/33720435.pdf

https://www.welcomeargentina.com/puertopiramides/monument

https://cuantoviven.org/ballena-franca-2/




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